Por qué la inflación está afectando a los hogares estadounidenses como nunca antes

Los precios de los servicios públicos, la gasolina y los abarrotes han estado subiendo a niveles de dos dígitos durante toda la primavera y probablemente esté a punto de empeorar.

A los economistas les gusta eliminar los alimentos y la energía de sus cálculos de inflación. Son demasiado volátiles para ser significativos, dicen. Pero para los estadounidenses de todos los días que se enfrentan a precios explosivos, esos artículos son prácticamente todo lo que les importa en este momento.

Durante dos meses consecutivos, los principales gastos de los consumidores (combustible, energía y alimentos en las tiendas de comestibles) han estado aumentando a tasas anuales de dos dígitos por primera vez desde 1981. Y es probable que los datos publicados el viernes muestren un nuevo aumento en esos áreas inevitables de gasto. Es posible que la administración de Biden quiera enfocarse en la tasa de desempleo ultra baja para promocionar una fuerte recuperación económica, pero es la inflación en los gastos diarios lo que se ha convertido en el tema de conversación en las mesas de las cocinas de todo el país.

“Normalmente no verías que ambas cosas sucedieran al mismo tiempo”, dijo Omair Sharif, fundador de Inflation Insights LLC, refiriéndose a la inflación vertiginosa de la energía y los alimentos. En el pasado, cualquier tramo de alta inflación en una sola categoría probablemente sería aislado y pasaría en unos pocos meses, dijo. “Y ahora, nada se porta bien”.

Algunos economistas habían estado prediciendo que marzo sería el "pico" de la inflación estadounidense en este ciclo, ya que los aumentos anuales de precios de los artículos de consumo discrecional, como muebles, prendas de vestir y electrodomésticos, comenzaron a despuntar. Pero esa no es la realidad en la que viven los estadounidenses día a día, con precios de la gasolina de alrededor de $5 por galón y los precios de los comestibles subiendo al ritmo más rápido en más de cuatro décadas.

Se prevé que el informe del índice de precios al consumidor de esta semana muestre un aumento de la inflación anual a un ritmo del 8,2% en mayo, una desaceleración muy leve con respecto al mes anterior, pero aún más de cuatro veces los niveles experimentados antes de la pandemia. Se espera que la inflación "básica", que elimina las categorías de alimentos y energía tradicionalmente volátiles, se desacelere un poco más. Pero los alimentos, la energía y el combustible bien podrían ir en la otra dirección.

Si lo hacen, se corre el riesgo de empeorar aún más las condiciones de compra de artículos costosos como casas y automóviles, y deja poco margen de maniobra para los hogares que ya están comenzando a utilizar los ahorros acumulados durante la pandemia. No es de extrañar que los estadounidenses sean tan pesimistas sobre el estado de la economía

“Es un poco difícil”, dijo Anitrice Jackson, una especialista en información de salud de 59 años en Miami cuya factura de servicios públicos de mayo llegó a $234, frente a $100 o menos en un mes típico. La abuela de dos hijos ha estado tratando de reducir costos comprando menos mariscos y carnes rojas, reduciendo la cobertura de su seguro de automóvil y cancelando unas vacaciones de agosto en Disney World con su esposo. Con facturas tan inusualmente altas, "muchas de las cosas que solíamos hacer, no las podemos hacer".

Las tarifas de electricidad residencial han estado subiendo durante meses en medio de los crecientes precios del gas natural y el escaso suministro de combustible, y es probable que aumenten aún más a medida que el calor del verano incita a las personas a encender sus acondicionadores de aire. Barclays Plc calcula que las facturas mensuales de energía serán casi un 50% más altas que el año pasado. La gasolina también está aumentando, y los precios de las gasolineras en EE. UU. alcanzan niveles récord casi a diario. Los precios de los alimentos están siendo empujados hacia arriba por todo, desde los altos costos de los fertilizantes hasta los problemas logísticos. La guerra en Ucrania lo está exacerbando todo.

David Williams, vicepresidente sénior de adquisiciones y gestión de riesgos de CTI Foods en Texas, que fabrica alimentos preparados, dijo que es posible que los consumidores no sientan todo el peso de la inflación de las materias primas hasta el cuarto trimestre o incluso el próximo año. "Habrá un momento en que empecemos a ver un retroceso, pero no lo vemos hoy", dijo Williams. La Reserva Federal está aumentando agresivamente las tasas de interés en un intento por controlar la inflación, aunque no se producirá un enfriamiento de la noche a la mañana.

Fuente: bloomberg.com

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